Một nhà thám hiểm hang động từng tới Tham Luang mô tả đây là một “mê cung”, nơi khó định hướng hơn bất cứ địa điểm nào mà ông từng khám phá. Tham Luang Nang Non (tên đầy đủ) là hệ thống hang động đá vôi nằm dưới Doi Nang Non, một dãy núi ở biên giới giữa Thái Lan và Myanmar. Tham Luang dài tới 10km và hiện là một trong những hang động dài nhất và khó định hướng nhất ở Thái Lan. Nó có nhiều lối đi hẹp, chồng chéo lên nhau và nhiều đường hầm uốn lượn nằm sâu dưới đất.

Theo truyền thuyết, hang Tham Luang Nang Non được linh hồn của một nàng công chúa bảo vệ. Công chúa có thai với một chàng trai là dân thường, nhưng bị vua cha phản đối nên cô và người yêu phải chạy trốn. Khi tới hang Tham Luang, công chúa vào trong nghỉ ngơi để người yêu đi kiếm thức ăn. Tuy nhiên, chàng trai bị quân lính giết chết, công chúa sau đó đã tự sát. Người dân Thái tin rằng công chúa là linh hồn bảo vệ hang. Du khách thường được khuyên nên dâng đồ cúng trước khi vào bên trong, nếu không sẽ có nguy cơ thiệt mạng do nước lũ. Vào mùa mưa, nhiều khu vực trong hang sẽ bị ngập nước, do đó, một tấm bảng cảnh báo du khách không nên vào hang trong mùa mưa, từ tháng 7 tới tháng 11, được dán ở ngoài cửa hang.

Khoảng 13h ngày 23/6, một nhóm gồm 12 thiếu niên trong độ tuổi 11 tới 16 thuộc đội bóng địa phương mang tên “Lợn hoang” cùng huấn luyện viên Ekkapol Chantawong, 25 tuổi đã vào hang để khám phá và tổ chức mừng sinh nhật 17 tuổi của Peerapat Sompiangjai, một cầu thủ trong đội. Tuy nhiên, nhóm đã không trở ra. Mẹ một cầu thủ cho hay, con bà không về nhà. Giới chức địa phương nhận định, đội bóng có lẽ đã mắc kẹt bên trong do mưa lớn chặn lối ra vào chính. Một nhân viên kiểm lâm còn phát hiện nhiều xe đạp, giày đá bóng của các em gần lối vào hang.

Và từ đây, một chiến dịch tìm kiếm và giải cứu kịch tính tới nghẹt thở bắt đầu.